Sinds kort kan je in de iTunes Store films kopen met een resolutie van 1.080p, dezelfde resolutie als bij films op Blu-ray. Is het verschil merkbaar met de 720p-downloads die iTunes al aanbood? En hoe zien de beelden er uit in vergelijking met Blu-ray? De Amerikaanse technologiewebsite Ars Technica viste het uit. 
 

De stap van 720p naar 1.080p is niet van de minste. Op het eerste zicht ziet de sprong van 1.280 bij 720 pixels naar 1.920 bij 1.080 beeldpunten er niet onoverkomelijk uit, maar in de praktijk vertaalt het zich wel in 2,25 keer zoveel pixels. De waargenomen beeldkwaliteit hangt echter van veel meer af dan de hoeveelheid pixels alleen. Hoe de video gedecodeerd wordt bijvoorbeeld, maar ook de compressie speelt natuurlijk een rol. Die zaken zie je ook terug op het scherm, met name in de kleurweergave, het detail, ruis, 'banding' in de grijsschaal, enzovoort.

Ars Technica besloot de proef op de som te nemen, en vergeleek de gekende 720p iTunes-downloads met de nieuwe 1.080p-versies. Die laatste werd ook nog een keer naast dezelfde film op Blu-ray gelegd.

iTunes: 720p vs 1.080p
De bestandsgrootte van de nieuwe 1.080p downloads lijkt elke mathematische logica tegen te spreken. Zoals we al zeiden zitten er 2,25 keer meer pixels in een 1.080p-bestand, maar toch omvatten de nieuwe downloads slechts 1,5 keer meer data. De reden voor die efficiëntere compressie is de H.264-codec, de wijdverspreide standaard voor HD-video (en dus ook voor Blu-ray).

Bij een rechtstreekse vergelijking van de 720p- en 1.080p-downloads bleek het resultaat sterk afhankelijk te zijn van de standaard waarin het bronmateriaal opgenomen werd. Ars Technica stelde vast dat 'The Big Bang Theory' er nauwelijks beter uitzag in 1.080p dan in 720p. Hoogstwaarschijnlijk is de 1.080p-versie dus slechts een geüpscalede versie van de 720p-variant. Slechts in een aantal scènes is er wat meer detail waarneembaar, aldus Ars Technica.

In de serie 'Awake' is de pixelupgrade echter wel goed zichtbaar. Vooral in fel verlichte scènes is er duidelijk meer detail, en zelfs in zwarttinten zit er meer 'refinement'.

iTunes 1.080p vs Blu-ray
Blu-ray is de heersende standaard voor HD-materiaal, maar ook daarnaast lijken de 1.080p iTunes-downloads het bijzonder goed te doen. Vooral als je in gedachte houdt dat een Blu-ray 25 gigabyte aan data bevat en een download van iTunes slechts om enbij de 4 gigabyte groot is.

Volgens Ars Technica geeft de iTunes-versie een fractie minder detail weer, vooral in het zwart. Bij grijswaarden lijkt er echter sprake van een duidelijk compressieprobleem, wat zich vertaalt in 'banding'. Dat laatste wil zeggen dat je in plaats van een mooi vloeiende, graduele afloop een lichte bandvorming kan zien bij grijswaarden. Qua kleurevenaring zou er virtueel geen verschil te zien zijn.

Blu-ray presteert dus nog steeds beter, maar Ars Technica meent dat de minpuntjes op het vlak van beeldkwaliteit over het hoofd gezien kunnen worden. Ze concluderen dat het gebruiksgemak en de bestandsgrootte van de 1.080p-downloads uit de iTunes-Store er een geldig alternatief van maken voor de  HD-ervaring die fysieke media bieden.