1979. In Iran barst een revolutie los en het land staat op z’n kop. Maar ook de rest van de wereld weet ervan, want Iranese manifestanten overmeesteren de Amerikaanse ambassade en nemen zestig diplomaten gevangen. Slechts zes Amerikanen – werkzaam in een ander gebouw – weten te ontsnappen en duiken onder bij de Canadese ambassadeur. Maar hoe de zes het land uit krijgen zonder dat ze gesnapt worden?

Bijkomend probleem: in heel Iran zijn nauwelijks nog buitenlanders te bekennen, en wie zich toch op straat waagt riskeert geëxecuteerd te worden.

Een CIA- expert, Tony Mendez (Ben Affleck), heeft een idee dat op z’n zachtst gezegd onconventioneel mag worden genoemd. Hij stelt voor om de zes Amerikanen te vermommen als een filmcrew die een science-fictionfilm komt draaien in Teheran. Hopelijk valt het de Iranezen niet op dat de Canadese filmcrew nooit het land binnenkwam...

Om het allemaal geloofwaardig te maken, worden Hollywood-types ingehuurd om scripts te selecteren, acteurs te sprokkelen en de media te bespelen.