De hype rond betere hoofdtelefoons gaat niet onopgemerkt voorbij aan audiofabrikanten. Pioneer is de laatste in de rij merken die een premium-versterker speciaal voor hoofdtelefoons bouwt. Zoals we van het Japanse merk gewoon zijn, is de U-05 rijk aan features en mogelijkheden.

Het kloppende hart van de U-05 bestaat uit twee delen: een DAC en een volledig gebalanceerd versterker met bijhorende afgeschermde transfo. Het DAC-gedeelte bestaat uit een dubbele ESS Sabre ES9016-chip die zo goed als alle digitale muziek kan verwerken. PCM-audio tot 32 bit/384 KHz en DSD-stromen van 2,8 of 5,6 MHz zijn welkom.

Muziek kan je aanleveren via een USB klasse B-poort (dus van een computer of mobiel toestel) of via een van de twee coaxiale of optische aansluitingen. Voor liefhebbers van meer audiofiele materiaal is er ook een XLR-ingang.

Uiteraard is er een functie om PCM-audio aan lagere bitrates en sampling frequenties te herkwantiseren en te upsamplen. Ongewoner is de Lock Range Adjust-functie, waarmee je de range van de DAC kan instellen om zo eventuele jitter te beperken. De U-05 bevat ook een DSP, die via filterinstellingen de klank een aparte karakter kan geven, maar je kan deze ook uitzetten.

Je kan de U-05 als voorversterker gebruiken, in welk geval je de audio via een ongebalanceerde cinch-uitgang of gebalanceerde XLR-uitgangen naar een versterker kan sturen. Maar eigenlijk is het hoofddoel van de U-05 een hoofdtelefoon van een signaal te voorzien.

Zoals je zou verwachten is het apparaat helemaal klaar voor allerlei types hoofdtelefoons. Via een tweepolige keuzeschakelaar kan de uitgangsimpedantie gewissseld worden tussen 16 en 300 Ohm, waardoor je zowel meer mobiele als hifi-hoofdtelefoons kan aandrijven. Sommige versterkerbouwers verkiezen ook een waarde tussen deze low- en high-stand te bieden, maar dat is bij Pioneer niet het geval.

Behoorlijk ongewoon bij een hoofdtelefoonversterker van dit prijspunt - net geen 800 euro - is de aanwezigheid van twee XLR-uitgangen vooraan om een hoofdtelefoon met nog meer vermogen te voeden (2 x 320 mW) - interessant voor hongerige koptelefoons, zoals de Sennheiser HD800.

En dan zijn er nog de looks: Pioneer brengt een model uit in een knappe aluminiumbehuizing, die door zijn massieve bouw aftikt op 6,3 kg. Voor de prijs van 799 euro krijg je ook nog een afstandsbediening (handig als je hem als voorversterker gebruikt). Het is wel nog wachten tot september eer de U-05 beschikbaar is.