Wetenschappers van twee Amerikaanse universiteiten hebben een nieuw nut gevonden voor een sensor die veel voorkomt in laptops, iPhones en andere gadgets. De accelerometer kan dienen als vroeg waarschuwingsbaken voor aardbevingen.

Vibraties
De sensoren zijn piepkleine apparaatjes die vibraties kunnen waarnemen, waaronder ook seismische trillingen en de effecten van zwaartekracht (gravimeter). Apple-notebooks gebruiken de accelerometer om plotselinge bewegingen waar te nemen. Als iemand zijn laptop laat vallen, worden de koppen van een harde schijf tijdelijk van de geheugenplaten ontkoppeld om crashes te voorkomen.
 
In smartphones als de iPhone en de Nokia N95 hebben de apparaatjes een ander nut. Zo weet de N95 bij kanteling dat het over moet gaan in de landschapsmodus voor het maken van foto’s.

Aardbevingen oppikken
Volgens Jesse Lawrence, assistent-professor in geofysische wetenschappen aan Stanford Unversity, is het kleine baken ook geschikt om aardbevingen in een vroeg stadium op te pikken. Hij zegt dat een groep aaneengeschakelde laptops de heftige vibraties opmerkt en dit via een speciaal opgezet netwerk, het zogenoemde Quakecatcher Network, kan melden.

"Als er maar een paar meldingen zijn", zegt hij tegen BBC News, "weet de server dat een paar mensen per ongeluk tegen hun laptop stoten. Maar als we worden overspoeld met waarschuwingen, weten we dat er een grote aardbeving in het gebied is."

Levens redden
De wetenschapper denkt dat het systeem in potentie levens kan redden, omdat binnen seconden een waarschuwingssignaal uit kan gaan naar gebieden die verder van het epicentrum verwijderd liggen.

Op dit moment zijn slechts drie laptops aangesloten op het Quakecatcher Network, dat is ontwikkeld door Stanford en University of California Riverside. Desondanks slaagden zij er in om vorige maand een aardbeving Los Angeles meteen op te pikken.