Er wordt nog steeds gefluisterd dat James Dean (1931-1956) zijn acteercarrière letterlijk aan zijn schoon ogen te danken heeft. Tijdens de opnames van de oorlogsfilm Fixed Bayonets, waarin de piepjonge Dean gewoon figureerde, zou hij eventjes heel diep in de ogen van een scriptgirl hebben gekeken, waarna die regisseur Samuel Fuller wist te overhalen hem een sprekende rol te geven.

Maar die carrière was per definitie van korte duur. Dean eigenlijk maar drie films na, net iets te weinig om te bepalen of zijn talent van blijvende duur zou zijn. Het grote publiek ken hem eigenlijk alleen maar als rock 'n' roller avant la lettre, en dat komt door de film die vanavond nog eens op TCM wordt gepresenteerd: Rebel Without a Cause, Deans tweede en bekendste film.

Net als in voorganger East of Eden speelt Dean hier een uitgesproken opstandig personage: hij keert de theemutscultuur van zijn familie de rug toe en neemt deel aan domme stilettogevechten en een gevaarlijke autorit, die dodelijk afloopt voor zijn tegenstander. En dan besluit hij, samen met zijn al evenzeer van haar familie vervreemde vriendinnetje (Nathalie Wood) op de vlucht te gaan. Naar Mexico? Canada? Neen: naar het planetarium!

Dankzij opvolger Giant zou hij, zo denken filmhistorici tenminste, zich hebben kunnen losrukken van zijn imago van posterboy voor een verloren generatie, en op nog jonge leeftijd een kans hebben gemaakt om zich bij het pantheon van karakteracteurs te voegen. Maar een dodelijk ongeluk met een Porsche besliste daar in 1956 anders over.

Dinsdag 2 oktober op TCM om 19u10