Best een geschikte kerel, denk je de eerste keren dat Enoch ‘Nucky’ Thompson in beeld komt. Wel bezig met dingen die het daglicht niet kunnen verdragen, maar dat was in de plaats en het tijdperk die in de twaalfdelige HBO-reeks Boardwalk Empire worden neergezet gewoon een overlevingsstrategie.


Martin Scorsese, de chroniqueur van de Amerikaanse onderwereld, zette in 2010 zijn schouders onder deze serie over de transitie van het eens zo jolige kuststadje Atlantic City naar een oord van verderf en zonde.

De opkomende economische crisis in het Amerika van 1920, die later uitdijde naar de Grote Depressie, maakte van misdaad in de eerste plaats al een van de weinige bezigheden die nog geld opbrachten. En dan was er de Drooglegging, die ervoor zorgde dat een gegeerd goed - sterke drank - ineens uitsluitend nog op de zwarte markt te krijgen was.

De een z'n dood...
Thompson, een carrièredefiniërende hoofdrol voor Steve Buscemi, wordt er hoegenaamd niet slechter van. Als stadsontvanger met een fors handje in de goksector en de smokkel en verkoop van hooch in de stad heeft hij zowel de lokale politiek (met broerlief als sheriff en een stromannetje als burgemeester) als de onderwereld in zijn zak, waardoor hij vanuit zijn verdieping in het Ritz-Carlton-hotel waarin hij kantoor houdt vrolijk zijn geld kan tellen.
 


Bij momenten, zoals wanneer hij de met losse handjes behepte echtgenoot van zijn latere love interest van kant laat maken, zie je ook Nucky’s duistere kant, en achter de krielstem en het grote bakkes dat hij opzet tegen het machteloze establishment zit een verrotte ziel. Gaandeweg zien we hoe kindermishandeling persoonlijkheden van de rails jaagt, en wordt de kijker zijn ambiguïteit over het hoofdpersonage nog groter.

Historische setting
Een asshole en een goed mens tegelijk: ziehier de geheime kruidenmix van een HBO-reeks. We proefden het tien jaar geleden al in The Sopranos, en het viel ons ook in The Wire en Deadwood op de tong. Van die laatste reeks nam Boardwalk Empire ook de historische setting over: net als in Deadwood worden hier de wortels van de Amerikaanse samenleving voorzichtig opgegraven en gedissecteerd.

En worden er figuren ten tonele gebracht die ooit echt geleefd hebben: Nucky Thompson speelde een belangrijke rol in de geschiedenis van de penoze aan de Amerikaanse oostkust, en de reeks zelf is gebaseerd op de historische roman Boardwalk Empire: The Birth, High Times, and Corruption of Atlantic City van Nelson Johnson.