Er waren al Vietnamfilms toen de oorlog nog in volle gang was, maar dat waren vooral patriottische ondingen als The Green Berets, dat schabouwelijke John Wayne-vehikel uit 1968. Met The Deer Hunter uit 1978 sloeg Hollywood ineens een heel andere weg in: het was de eerste van een reeks Vietnamfilms waarmee cineasten het publiek hielpen omgaan met de diepe wonde die de oorlog in de Amerikaanse samenleving had geslagen.

Dat tijdperk van Vietnamfilms zou nog anderhalf decennium doorgaan, tot aan Oliver Stones onderschatte Heaven & Earth uit 1993. The Deer Hunter legde in zekere zin de grondvesten onder dat subgenre, door diep te woelen in de psyche van drie jongens (vertolkt door de toen nog redelijk piepe Robert De Niro, Christopher Walken en John Savage) die de gruwelen van de oorlog van dichtbij meemaakten.

The Deer Hunter is een behoorlijk lange film, die gezien het uitzenduur waarvoor Nederland 3 koos nog tot de vroege ochtend zal duren. Het verhaal wordt in drie aktes verdeeld. Eerst worden de drie vrienden getoond vlak voor hun inscheping naar Vietnam, met hun laatste werkdag op de fabriek, een huwelijk, een potje zuipen en een jachtpartij. Daarna komt hun tijd in Vietnam, met als hoogtepunt hun gevangenneming en het rondje Russische roulette waartoe de Vietcong hen verplichten. En op het einde komt het zwaarste stuk: hun terugkeer naar huis, en de manier waarop ze omgaan met wat ze net hebben meegemaakt.

Het hert uit de titel neemt een belangrijke plaats in het verhaal van de film in, omdat het doden van een levend wezen tijdens de jachtpartij voor de inscheping nog een betekenis had. Maar de metafoor die iedereen zich wellicht (en eigenlijk terecht) beter zal herinneren, is die van de Russische roulette en de willekeur van de dood in oorlogstijden.

Deze film werd het magnum opus van regisseur Michael Cimino, die twee jaar later uit de gratie van Hollywood viel door de enorme financiële kater die zijn (nochtans oerdegelijke!) western Heaven’s Gate achterliet. Het kwam nooit meer goed met de man.

Zaterdag 17 december op Nederland 3 om 0u50