Waar klassieke maffiafilms meestal focussen op New York of Chicago, neemt Gangster Squad ons mee naar het Los Angeles van eind jaren veertig.

Gangsterbaas Mickey Cohen (Sean Penn) heeft zich voorgenomen om de opkomende wereldstad in zijn macht te krijgen, en daarbij gaat hij – letterlijk – over lijken.

Tel daar de nodige steekpenningen bij voor hooggeplaatste politiemensen en politici, en de situatie ziet er hopeloos uit voor wie het beste voor heeft met de door misdaad geteisterde gemeenschap.

Maar dat is buiten commissaris Parker (Nick Nolte) gerekend. Hij breekt de ban en zet het licht op groen voor een geheime politie-eenheid – geleid door ijzervreter en ex-oorlogsveteraan John O’Mara (Josh Brolin) – die zich niets hoeft aan te trekken van de hinderlijke kantjes van de wet, en daardoor met gelijke wapens de strijd kan aangaan met Cohen en co.

Maar ook die aanpak blijkt verre van risicoloos te zijn voor iedereen die ook maar iets te maken heeft met de leden van deze 'gangster squad'.