Een tiental jaar geleden was een losse geluidskaart een item dat je gegarandeerd op de bestelbon van elke game- of multimedia-pc zag opduiken. Maar tijden veranderen, en tegenwoordig is op elk moederbord wel een geïntegreerde geluidsoplossing voorzien die perfect volstaat voor huis-, tuin- en keukengebruik.

Maar wanneer je een pc wil integreren in je home-entertainmentsysteem, dan verwacht je meer dan 'gewoon wat geluid'. En net daar kan een gespecialiseerde geluidskaart zoals deze Asus Xonar Essence STX een meerwaarde zijn. De PCI-E-kaart is immers een buitenbeentje dat helemaal geoptimaliseerd is voor hoogwaardige audioweergave - zowel in analoge als digitale vorm. Toegegeven, ze kost duidelijk een aardige cent, maar ze onderscheidt zich dan ook duidelijk van een doorsnee gelmuidsoplossing voor je pc.

De verschillen zitten 'm enerzijds in de componenten en anderzijds in de opbouw. De kaart is gebaseerd op de C-Media 8788-chip en uitgerust met een voorversterker, de TPA6120A2 van Texas Instruments, die voor een ruis- en interferentievrij geluidssignaal zorgt naar de analoge uitgangen. Ook de volledige magnetische afscherming van de analoge circuits helpt daar meer dan een handje bij, net als de eigen voedingsconnector.

Voor de digitaal-analoogomzetting staat een Burr-Brown PCM1792A DAC in, die gecombineerd wordt met een precieze interne klok voor een minimum aan signaalstoring (jitter).

Ook wie een high-end hoofdtelefoon in huis heeft, kan die rechtstreeks laten aansturen door deze Xonar Essence STX. De ingebouwde hoofdtelefoonversterker kan zelfs een signaal met een instelbare impedantie aanleveren, helemaal op maat van zelfs de meest veeleisende hoofdtelefoons (32 tot 600 ohm).

Leuk detail: er zijn ook OPA-sockets voorzien waarbij je zelf de op-amps kan vervangen door andere exemplaren, voor wie graag een andere klankkleur hoort.

Vergulde connectoren vervolledigen het plaatje, terwijl de coaxiale uitgang toelaat de geluidskaart met een externe DAC of surroundset te verbinden. Alleen analoge aansluitingen voor meerkanaalsgeluid ontbreken.

Voor de installatie van de STX moet het moederbord van je pc trouwens over een PCI-E-slot beschikken. Maar geen nood: als je computer niet stokoud is en het moederbord niet tsjokvol zit met high-end grafische kaarten en ander fraais, zal het je normaal gezien niet veel moeite kosten om een vrije PCI-E-aansluiting te vinden voor deze slot-in kaart.